Mirakelet i Utsjoki

Utsjoki er et stille sted på Finlands nordgrense. Ikke mye skjer. Elven, som har gitt stedet sitt navn, renner stille inn i Tanaelva, like under broen som binder Norge og Finland sammen. Det årlige langrennsløpet der kjente russere, nordmenn og finner konkurrerte, er for lengst en saga blott. De rundt seks hundre innbyggerne bedriver tiden med snekring, fisking og jakting. Fuglene synger til lyden av elva, og en ensom kjederøykende skrue vandrer langs stedsgatene uten å snakke med noen. Innbyggere i Utsjoki glir søvnig gjennom vårdagene tilsynelatende uten det minste hint av dramatikk. Men for tolv år siden skjedde det noe i Utsjoki, som ingen på dette lille stedet engang hadde drømt om. Noe som skulle sette dype spor i Utsjokis kollektive hukommelse i lang, lang tid.

Niillas Holmberg, født og oppvokst i Utsjoki, forteller:

– Ja, det var en solskinnsdag i 2001, og jeg og noen av vennene mine gikk nedover veien til landsbyen til landhandelen, og på vei til landhandelen er det en fotballbane, ikke av gress men sand. Ingen pleide å spille der mer, det var en gjengrodd og dårlig bane. Men da vi gikk forbi så vi en mann som spilte fotball på banen. Han bare sprang rundt og spilte litt for seg selv. Og vi tenkte: Dette er spesielt. Det er noen som spiller fotball på vårt lille sted. Det er ikke en lokalkjenning, ingen kjente han igjen. Vi var fortsatt ganske langt unna og vi kunne ikke se hvem han var. Men vi så at han var veldig god med ballen, imponerende god. Ballen var som klistret til foten hans. Så gikk vi nærmere. Ingen sa noe som helst. Alle bare stod der med munnen på vidt gap, mens vi stirret. Og da så vi, at det var Kuningas (Kongen red anm.), nummer ti, Finlands største fotballspiller gjennom tidene, Jari Litmanen.

Det var på denne banen i Utsjoki at Jari Litmanen drev egentrening i 2001.
Det var på denne banen i Utsjoki at Jari Litmanen drev egentrening i 2001.

Dere så altså Jari Litmanen spille på denne rufsete banen i Utsjoki, Litmanen spilte på den tiden for Liverpool. Tidligere i karrieren hadde han vunnet Champions League med Ajax, laget han scoret 91 mål for fra 1992 til 1999. Siden spilte han to sesonger for mektige Barcelona, men kom ikke opp i mer enn 21 kamper for katalanerne. I dokumentaren «Kongen – Jari Litmanen» beskrives han som et ikon av Louis Van Gaal.

Litmanen som regnes som en av Nordens, om ikke Nordens beste fotballspiller gjennom alle tider. Hvordan reagerte du?

– Det var.. alle gned seg i øynene og ingen sa noe som helst, vi stotrer «er det..», «det kan ikke stemme..», «men se hvordan han spiller..». Han trente der for seg selv, og senere var det noen som så han fiske, og til vår overraskelse fisket han ikke i Tanaelva, men den mindre Utsjokielva. Så det viste seg at Litmanen var på ferie, og han gjorde litt egentrening, sparket ballen rundt. Det var helt fantastisk og alle i hele Utsjoki snakket om det. 

Det var på denne odden ved Utsjokielva Jari Litmanen ble observert mens han fisket.
Det var på denne odden ved Utsjokielva Jari Litmanen ble observert mens han fisket.

Slik var det at det lille stedet Utsjoki, på nordgrensen til Finland, ble rørt av fotballmagi. Jari Litmanen åpenbarte seg som en fotballgud på den lille rufsete fotballbanen midt i Utsjoki sentrum. For unggutten Niillas Holmberg var det et sterkt minne han skulle ta med seg videre i livet. Vi går nå ned den samme veien der Niillas og vennene gikk den skjebnesvangre sommerdagen for å gjenoppleve øyeblikket. Dette stedet vi står på nå, dette er faktisk stedet hvor du så Litmanen for første gang?

– Vi så ham faktisk et lite stykke før her, men det var akkurat her hvor vi gjenkjente han, og da stoppet vi selvfølgelig.

Snakket dere til han, gikk dere bort til han?

– Nei. Hvis du ser Gud kan du ikke gå bort og prate med han. Gå bort og liksom si, hva skjer Gud? Nei, nei, nei. Vi ble stående på avstand og bare kikket på han. Jeg kunne kjenne sommerfugler i magen. Beina frøs til is. Jeg kan fortsatt føle det, fortsatt se han spille der. Kan du?

Hendelsen i 2001 satte dype spor i unge Niillas Holmberg.
Hendelsen i 2001 satte dype spor i unge Niillas Holmberg.

Det kan jeg så absolutt. Forandret denne episoden livet ditt på noen måte?

– Ja, selvfølgelig. Vi hadde en følelse på at dette var et tegn, vi må begynne å trene mer fotball. Så jeg begynte å trene fotball, som alle vennene mine. Og i 2003 var vi så gode at vi vant en turnering for gutter 12 i Svanvik Cup. Men etter hvert som minnet mistet sin kraft på meg, sluttet jeg med fotball og begynte å skrive poesi i stedet.

(Jari Litmanen spiller fortsatt profesjonell fotball i en alder av 42 år. I hans siste klubb HJK, scoret han 1 mål på 18 kamper.)

Sjekk ut dette målet!

Se også musikkvideoer med Niillas Holmberg og Jari Litmanen.